中国本轮钢价上涨为何不同寻常?

美国总统特朗普(Donald Trump)威胁对进口钢铁征以重税。而周末在汉堡举行的二十国集团(Group of 20)峰会上,西方国家领导人纷纷表达了围绕钢铁工人就业的不满。

然而在钢铁产能严重过剩推动全球钢价下跌的中国却在发生有趣的一幕:尽管绝大多数大宗商品价格承压,钢铁价格却不断上涨。这一趋势如果持续,有可能对全球市场和政治形势造成重大影响,目前钢铁工人的困难处境仍是西方国家的一个热门政治问题。

而且与过去不同,诸多迹象显示最新这轮钢价上涨并非仅仅与中国修建更多大楼有关。作为中国工业顽疾和该国巨大债务问题主因之一的产能过剩问题,其本身具有变化性:当经济形势相对不错时工厂利用率便会提高,目前的情形正是这样。

不过这一次的情况似乎更复杂。虽然钢价不断上涨,但整体通胀不断下降,周一公布的6月份有关数据显示绝大多数生产者价格持平或下降,但钢价仍然上涨。而且螺纹钢(通常由小型电感应炉利用废钢铁生产)价格今年尤其坚挺。而这类炼钢炉是今年中国监管部门的一个主要瞄准目标,监管部门已承诺今年年中前使其彻底被淘汰。

有部分证据显示,这一努力正在取得成效。尽管内地城市开发商的需求保持稳健水平,住房库存下降也对建筑行业构成支撑,但中国的钢铁产量同比下降。

供应减少再加上需求稳健,推动今年第一季度中国钢铁行业毛利率达到2008年以来的最高水平,而且已经连续9个月位于8%以上,这是全球金融危机以来的最佳表现。受此影响,河钢和宝钢等中资上市钢铁企业股价大涨,年初迄今,两家公司的股价分别上涨34%和14%。与铁矿石的表现不同,钢铁保住了去年美国大选以来的大部分涨幅。

中国关停过剩钢铁和煤炭产能的历史由来已久,但缺乏政策连续性,一旦通胀升高,被关停的产能又会卷土重来。因此,如果经济领域再度出现价格压力,这一模式或许还会出现。而且可以确定的是,虽然有一定的进展,产能过剩的情形仍非常严重:8%的利润率没有什么可吹嘘的,因为在前几年,利润率一直高于10%。

不过,任何进展都是受欢迎的。在全球领导人围绕钢铁问题陷入纷争之际,中国出现的一些进步迹象,哪怕再微不足道,也会让关注局势的投资者感到欣慰。

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