英伟达是如何侵入英特尔地盘的?

作为两家着眼于电脑市场不同领域的芯片制造商,英特尔公司(Intel Co., INTC)和英伟达(Nvidia co., NVDA)长期以来都能和平共处。但眼下电脑行业正在经历一场巨大变革,让英特尔和英伟达在科技产业增长最快的市场之一狭路相逢。这是一场价值数百亿美元的竞争。

两家公司现在还远称不上旗鼓相当。由于在巨大的个人电脑和服务器市场占据主导地位,英特尔的年销售额约是英伟达的八倍。但随着谷歌(Google)母公司Alphabet Inc.、微软(Microsoft Co., MSFT)和亚马逊公司(Amazon.com Inc., AMZN)投资几十亿美元研发人工智能驱动的巨型网络,为这类网络提供芯片的市场正处在急剧变化中,谁是最后的赢家还很难说。

英特尔的强项是中央处理器(CPU),这种芯片构成了个人电脑和服务器的大脑。英伟达则专攻图形处理器(GPU),这种处理器用于图形和图像的渲染。

GPU最常用于专为视频游戏设计的高端个人电脑,但也非常适合完成机器学习任务,而机器学习是人工智能的基础。GPU也可提升英特尔制造的CPU的性能。

这使得GPU在数据中心的地位越来越重要。Moor Insights & Strategy分析师Patrick Moorhead称,非CPU计算引擎的重要性正在增强,GPU促使机器学习的训练功能取得了惊人的表现。

迄今为止,英伟达受到的影响是积极的。截至3月30日的12个月,该公司数据中心部门收入超过10亿美元,同比增长两倍多,但与英特尔数据中心170亿美元的收入相比仍相形见绌。在上周公布第一财季财报前的一年中,英伟达股价已上涨两倍多,业绩公布后又上涨30%。

英伟达在数据中心领域不断扩大的影响力可能对英特尔构成威胁,因为用于机器学习的GPU销售增长可能意味着对英特尔产品的需求下降。但现在就判定英特尔出局可能是个错误。英特尔控制着98%的服务器芯片市场,已经在CPU芯片中嵌入自有的GPU技术。此外,英特尔已经进行了收购交易以进一步扩大数据中心领先优势,包括以167亿美元收购Altera,以及最近收购规模较小但前景光明的Nervana。

即使这个行业能够决出胜负,也会在很久以后。谷歌、微软和亚马逊仍处于建设人工智能网络的初期,而且都没有采取完全相同的路径。实际上,谷歌已经自主设计芯片以促进机器学习。这意味着创造新财富或蒙受损失的空间都很大。

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